机器人一词最早出现于捷克作家Karel Capck的剧本《罗萨姆的万能机器人》中,捷克的Robota意为一种人造劳动者,英语Robot由此衍生而来。
    机器人是随着数控机床一起发展起来的。1954年美国人George.C.Devol设计、制作了可编程序的关节型搬运装置,提出了工业机器人的概念。20世纪60年代,美国的Unimation公司生产了世界上第一台机器人,是一台用于压铸的五轴液压机器人。手臂的控制由一台计算机完成,能记忆180多个工作步骤。机器人中的位置控制系统与数控机床中的一样,也是由专用的数字控制系统控制,伺候系统和执行机构以及传感也大致相同,只是结构上有区别。
机器人可代替人完成重复的、繁琐的或危险地劳动,组成单机自动化或自动生产线。而机器人应用最多的为工业机器人,据统计1998年全世界有72万多台工业机器人在运行,2000年底已接近100万台。工业机器人已广泛应用于汽车、焊接、装配、搬运、机械加工、喷漆等工作领域。
     工业机器人是提高生产过程自动化、改善劳动条件、提高产品质量和生产效率的有效手段之一。我国国家标准GB/T 12643-1990将工业机器人定义为“是一种能自动定位控制,可重复编程的、多功能的、多自由度的操作机。能搬运材料、零件或操作工具,用以完成各种作业。”工业机器人与机械手的主要区别是前者有独立的控制系统,可以通过编程的方法来实现动作程序的变化;而机械手就只能完成简单的搬运、抓取及上下料工作,一般只能作为数控切割机床或者是自动线上的附属装置,其程序固定不变。

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